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2016.09.30

「小説VOTOMS いちぶんの一 2016」アラスカ旅行その3

 私らを降ろすと水上機は飛び去ってしまった。残されたのは日本人5人と現地ガイドのジョーさんの都合6人。“ジョー”さんというと男の人と誤解されるであろうが、実は女性、見たとこ40代後半か、引き締まった体つきと肩から剥き出しの二の腕の日焼けが逞しい。現にカミさんは膝までとは言いながら流れの激しい川を渡るとき体を支えていただいたのだが、ものすごく力強かったと言っていた。そのジョーさんだが携帯物に銃らしきものが見えない。身体に帯びたものはと言えば中型のザックと双眼鏡一つだ。どうしても『安全は大丈夫かしら?』という思いが浮かぶが、彼女はこの道25年のベテランだというし、まあ、ここまで来てしまったらその言動を信じるしかない。そのジョーさんの案内で湾内に流れ込む川を500メートル余り遡ったろうか、この辺りで待とうという言葉に私らは川の中州に立ち止まった。川の流れ以外は所々に腰上の草が生い茂るがはるか彼方まで何の障害もなく見渡せる平らな場所である。クマの姿はない。
 辺りに目を回らしながら待つこと10分20分ぐらいだろうか、
「あ、あれっ?」
はるか彼方、湾内を取り巻く丘陵地との境目、黒点が動く。全員が双眼鏡を目に当てる。
「クマだ!」
全員が異口同音に叫ぶ。およそ距離1000メートルか? だがその距離は無いに等しくあっという間にクマが近づいて来る。全身に緊張がみなぎる。
「うわっ!!」
思わず声が漏れてしまう。すぐ近く、30メートルほどのカモメの群れを蹴散らすようにさらにクマが近づく。思わずジョーさんを振り向いてしまう。しかし彼女に慌てるそぶりは見えない……やがてクマは10メートルほど手前で止まり川の中を覗き始めた。
「サケ狙っていますね」
落ち着いた友人の声が耳元でする。この旅をアレンジしてくれた友人はアラスカ暮らしであるからこれ位のことは慣れっこなのであろう。陽の光の反射と流れの速さで魚影はわたしらには見えない。
「おおっ!?」
クマが流れに身を躍らし顔と前足を水中に突っ込む、
「とった!」
サケを鷲掴み。むしゃむしゃと喰い始める。私らの知識ではクマはサケのいいところだけ食べてあとはポイという風に聞いていたのだが、このクマもあとから目撃したクマも頭までほとんど食べていた。この川ではサケの遡上がまだ少ないのか。
 その後このクマの登場を皮切りに4時間余りの間に全部で6頭のクマを目撃した。至近のものはいきなり茂みから現れた5メートルほどの奴。さすがにジョーさんの手にクマ除けスプレーが握られていたのを目撃したが、相手は無表情に傍らを通り過ぎただけだった。
 さてクマのことだが、出発前にベアーアタック関係の本を読み漁りましたが、何らかの不幸なきっかけで人間を襲ったことのあるクマ以外はほとんど危険がないというのがどの本でもの結論でした。その第一の理由はクマに取って人間は“食べ物ではない”ということらしいのです。この6頭のクマを観察した感じでは人間はクマに取って“恐れる存在”でもなく“食べ物でもなく”“興味を引く存在”でも無いというものでした。むしろクマはクマ同士が気になるようでお互いの間隔を100メートル以上あけて互いの接近を避けているようでありました。

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 後で聞いた話ですがコデアックではここ数十年クマの事故は記録がないということでした。このことから言ってきっとアラスカはクマと人間との関係においては先進国なのでありましょう。

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 とは言いながら5、6メートルの距離でこの手のクマ君とお見合いするとやはり身がすくみます。


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